The persistence of segregation in education: Evidence from historical elites and ethnic surnames in Colombia

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Cuadernos de historia económica; No. 58

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2023-06-02

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Las opiniones contenidas en el presente documento son responsabilidad exclusiva de los autores y no comprometen al Banco de la República ni a su Junta Directiva.

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Abstract

Inequality in access to high-quality education can hinder the ability of education to promote intergenerational mobility. Looking at the case of Colombia, one of the most unequal and least mobile countries in Latin America, we evaluate whether contemporary differences in access to high-quality education have deep roots in the past. We use several past and contemporary sources to define social status attributes for several historical groups. Assuming that sufficiently rare surnames are part of the same extended family, we trace dynasties of indigenous, encomenderos (Spaniard colonial officers), 19th century slave-owners, and members of different educational, social, and business elites of the 17th, late 19th and the beginning of the 20th centuries. Using microdata from administrative sources, we provide evidence of social segregation in education and test if the historical status of each social group is associated with access to disadvantageous or privileged educational institutions. The results show that the original social status of the historical groups is highly associated with their contemporary performance in educational outcomes. We explore assortative mating as a mechanism for perpetuating segregation in education. We find evidence of homogamy within the historical elites and ethnic surnames. We conclude that the educational system in Colombia reproduces patterns of social exclusion rooted in the past.

Description

La desigualdad en el acceso a educación de alta calidad puede obstaculizar el papel de la educación como motor de movilidad social. Estudiando el caso de Colombia, uno de los países más desiguales y menos móviles del América Latina, nuestro objetivo es evaluar si las diferencias contemporáneas en el acceso a educación de alta calidad tienen sus raíces en el pasado. Con fuentes históricas y contemporáneas definimos atributos de estatus social de varios grupos históricos. Asumiendo que los apellidos suficientemente raros son parte de la misma familia extensa, seguimos dinastías de indígenas, encomenderos, dueños de esclavos miembros de diferentes élites educativas, sociales y empresariales de los siglos XVII, finales del siglo XIX y principios del siglo XX. Usando fuentes administrativas evaluamos si el estatus histórico de cada grupo social está asociado con el acceso a instituciones educativas privilegiadas. Los resultados muestran que el estatus social original de los grupos históricos predice el acceso a educación de alta calidad. Los grupos étnicos continúan siendo segregados de la educación de alta calidad contemporánea. Mientras que, entre más antigua es la élite más probabilidad hay de que converja a la media en estatus social. Además encontramos evidencia de homogamia contemporánea dentro de las élites históricas y los apellidos étnicos. Los resultados permiten concluir que el sistema educativo en Colombia reproduce patrones de exclusión social que están arraigados en el pasado.

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